医疗科研中的一个突破
(郑朴捷律师专栏--原载2006年12月2日《侨报周末》)

自从干细胞对医学发展的潜力为人们认识以来,干细胞就成为世界上一个备受争议的话题,因为很多美国人把干细胞等同于婴儿,使用干细胞就等于杀婴,为了病人的利益杀婴,这对于反对堕胎人士来说,是万万不能接受的。另一方面,干细胞研究可能引出对很多疾病的治疗方案,所以很多人支持。例如,因为Reagan总统患帕金森综合症,他的太太Nancy极力鼓吹提高干细胞研究经费。在现任Bush总统2001年刚刚上台时,干细胞研究的政策是一个很让他头痛的问题。

干细胞指的是尚未分化的细胞。换句话说,与受精卵刚开始繁殖的时候,产生的细胞是一样的。这些细胞继续往下繁衍,就开始分化出各类专业细胞(如红血球、骨骼、毛发、内脏等)。干细胞对医学的意义是:当人们能在实验室内使干细胞持续繁殖、而不发生分化的话,那么人类就可以制造出大量的原始干细胞,这些细胞可以用来修补人体内部出现了问题的细胞。譬如说,一个人由于肝硬化导致大批干细胞死亡,那么我们就可以用干细胞替代这些死亡的肝细胞。更复杂一点,在脑细胞出现问题时,一个人就可能患帕金森综合症。干细胞可能可以修补这些死亡的脑细胞,因此根治这个病症。

最新发明把成熟细胞(例如肝细胞或脑细胞)转换成了原始胚胎状态。这个发明的意义是:如果我们能把成熟细胞转换成干细胞,我们就可以用病人自己健康的成熟细胞来制作干细胞,这样不光解决了伦理学的问题,同时还解决了人体的排异问题。现在很多人花很多钱保留胎盘细胞,以备日后使用。如果干细胞可以从成熟细胞制造出来,那待产的母亲们就不必为子女保留胎盘细胞了。

日本京都大学和美国维斯康辛大学的科学家通过更换同样的四个基因的方式改变了细胞的特性。他们目前还不清楚为什么替换的基因会导致这种改变。但是他们已经在实验室(即人体外)制作出了完全健康成熟的心脏、神经等细胞。当然,目前的发明离真正的临床医治手段还相距很远。例如,这两个研究组用一种很危险的病毒将原始细胞移植到病人体内。这些病毒的一些DNA可能被复制到细胞的基因结构中去,从而导致癌症等严重疾病。目前很重要的一个研究课题就是寻找一个无害的病毒来完成替换基因这个工作。

细胞替换可以解决一系列目前根本无法根治的疾病,如糖尿病,帕金森综合症等。在伦理方面的问题解决之后,这方面的研究就会得到国会的经费支持,从而导致突飞猛进的发展。目前的癌症研究,已经出现了几个很有希望的治疗方法。相比之下,干细胞研究因为缺乏经费,进步相当缓慢。这项最新的研究成果,可能会推动干细胞的研究,在未来十几年或几十年中,为人类发明出一些有效方法,医治目前的不治之症。